Ferdo Šaj je rođen u Zagrebu 19. rujna 1838. godine.

Studij prava završava 1869., a odvjetničku službu vrši od 1875. Član je Hrvatskog pjevačkog društva „Kolo“ od osnivanja 1861., a 1871.-76. njegovim je i predsjednikom. God. 1882. od grofa Teodora II. Draškovića kupuje imanje Božjakovina i vodi ga do 1892. Unatoč nekolicini dobrih gospodarskih poteza (otvaranje tvornice žeste 1886., proširenje mliječne proizvodnje i dr.), nije imao velikih uspjeha u vođenju Božjakovine. Imanje od Ferde Šaja preuzima u tu svrhu osnovan konzorcij, a zbog prevelikih dugova mađarskoj hipotekarnoj banci. Imanje 1896. od konzorcija kupuje vlada Khuena Hedervaryja ne bi li se spasila mađarska banka. Sâma kupnja od strane vlade bila je popraćena mnogobrojnim prijeporima i dugo je slovila kao velika afera u hrvatskom gospodarstvu. Kasnije je Zemaljsko dobro Božjakovina ipak postalo uspješan gospodarski i obrazovni subjekt.

U politici se Ferdo Šaj angažira u Narodnoj stranci. Gradski je zastupnik 1883.-1913. God 1892. postaje zagrebački podnačelnik i na tome mjestu ostaje do 1906. God. 1887.-97. zastupnik je dugoselskog kotara u Hrvatskom saboru, a 1897.-1906. Zastupnik kotara Otočac. God. 1906. postaje predsjednik Narodne stranke, a 1908. kandidat je za gradonačelnika Zagreba. Nakon propasti Narodne stranke na izborima za Hrvatski sabor, povlači se iz politike. Umro je u Zagrebu 26. travnja 1918. godine.